Моторошна краса Медузи

192

Найбільш детальний на сьогодні знімок Туманності Медуза отриманий на Дуже Великий Телескоп ESO (VLT) в Чилі. Коли зірка, що знаходиться в серці цієї туманності, закінчила свою еволюцію, вона скинула в навколишній простір свої зовнішні шари, які і утворили різнобарвне туманне хмара. Знімок можна розглядати як передбачення долі Сонця, яке теж врешті-решт перетвориться на схожий об’єкт.

Ця планетарна туманність, названа по імені страшного істоти з давньогрецьких міфів – Медузи Горгони, хоча у неї є і інша назва: Sharpless 2-274. Розташована вона в сузір’ї Близнюків (Gemini). Протяжність Туманності Медуза приблизно чотири світлових роки, а її відстань від нас близько 1500 світлових років. Незважаючи на свої розміри, вона вкрай невиразне і дуже важка для спостереження.

Міфологічна Медуза була нікчемною істотою — замість волосся у неї були змії. Змій і нагадують волокна світного газу, з яких складається туманність. Області червоного світіння водню і більш слабкого зеленуватого – кисню простягаються далеко за межі кадру, утворюючи на небі напівкруглу структуру. Викиди маси зірок, що знаходяться на цій стадії своєї історії, часто відбуваються з перервами, і в результаті усередині планетарних туманностей утворюються химерні газові структури.

Зоряні ядра планетарних туманностей протягом декількох десятків тисяч років залишаються оточеними такими мальовничими кольоровими газовими хмарами. Проходить ще кілька тисячоліть, і газ повільно розсіюється в навколишньому просторі. Це остання стадія перетворення зірок типу Сонця в білі карлики, після чого вони закінчують своє активне життя. Стадія планетарної туманності – лише крихітна частина всього життєвого шляху зірки. Приблизно так само співвідноситься з часом людського життя мить, коли дитина видуває мильна бульбашка і дивиться, як цей міхур відлітає геть.

Жорстке ультрафіолетове випромінювання дуже гарячої зірки, що знаходиться в ядрі туманності, відриває електрони від атомів відлітає від зірки газу – газ ионизуется. Характерні кольори світіння іонізованого газу можуть допомогти в розпізнаванні фізичної природи небесних об’єктів. Зокрема, зеленувате світіння двічі іонізованого кисню [O III] –характерна ознака планетарних туманностей. Використовуючи відповідні світлофільтри, астрономи можуть виділити випромінювання світного газу і тим самим зробити вкрай слабосветящуюся туманність кілька більш виділяється на темному небі.

Астрономи вперше спостерігали зелене свічення [O III] у туманностей, думали, що вони відкрили невідомий хімічний елемент, і навіть назвали його небулием. Тільки пізніше стало зрозуміло, що це всього лише рідко спостережуване випромінювання ионизованной різновиди всім відомого кисню.

Ще одне позначення цієї туманності — Abell 21 (або, більш формально, PN A66 21). Це ім’я дано на честь американського астронома Джорджа Эйбелла, який виявив цей об’єкт у 1955 році. Деякий час серед астрономів йшли суперечки – чи не може це газова хмара бути залишком вибуху наднової. Однак, в 1970-х дослідники змогли виміряти руху та інші властивості речовини туманності. Після цього сумнівів у тому, що це саме планетарна туманність, не залишалося.

Знімок отриманий з використанням приймача FORS (FOcal Reducer and low dispersion Spectrograph), змонтованого на телескопі VLT. Фото зроблено в рамках програми «Космічні скарби ESO».